“Qué es la vida?”

“Qué es la vida?”

23-2-2005
REDES-TVE


Es curioso que todavía no tengamos una definición clara de qué es la vida. A lo largo de la historia la filosofía, la biología, la física… han intentado encontrar aquellas características exclusivas de la materia viva, pero continuamos sin una descripción global satisfactoria para todas las disciplinas. Esta semana repasaremos las diferentes visiones sobre este debate con Lynn Margulis, catedrática del departamento de geociencias de la Universidad de Massachussetts y autora de una prolífica obra de divulgación científica con títulos como “Qué es la vida?” entre otros.

También reflexionaremos con Lynn Margulis sobre su visión de la evolución. En cualquier especie animal nacen más individuos de los que sobreviven, y solo dejan descendencia los más aptos. La teoría de Darwin nos explica muy bien porque una jirafa tiene un cuello cada vez más largo o los felinos corren más rápido. Pero hay un vacío al intentar explicar la aparición de estructuras complejas como un ojo, o nuevas funciones como la respiración celular. La teoría de la simbiogénesis propone que la fusión entre microorganismos ha sido clave durante el proceso evolutivo.

A lo largo del programa se intercalaran entrevistas al escritor científico Dorion Sagan, a Juli Peretó, bioquímico especialista sobre el origen de la vida, al microbiólogo Ricard Guerrero, y a Luis Rico, coordinador del simposio “Banquete: comunicación en evolución” realizado en el centro cultural Conde Duque de Madrid y desde donde se ha realizado este programa de REDES.


Entrevista a Lynn Margulis

Lynn Margulis es profesora del Departamento de Geociencias en la Universidad de Massachussets. Figura mundial en el campo de la biología, su contribución ha sido
determinante para esclarecer los mecanismos evolutivos que han gobernado la vida. En este programa de REDES, Margulis aborda una cuestión perseguida tanto por filósofos como por científicos: ¿Qué es la vida?

EDUARD PUNSET: Llevamos, Lynn, unos miles de años preguntándonos ¿qué es la vida?, y si nuestra audiencia no se entera hoy hablando contigo de lo que es la vida, no se enteraran nunca.

LYNN MARGULIS: Es muy probable que no se enteren nunca, porque es una pregunta que se tiene que contestar en palabras y como la vida es algo más allá que cualquier palabra, es difícil. Una definición puede ser que es la materia, porque la vida seguramente es materia hecha de carbón o de hidrógeno, etc., materia que viene de las estrellas, supernovas….y es flujo de energía. La vida está siempre creciendo y está haciendo este metabolismo, cambios químicos. Mucha gente piensa que la vida no es nada más que una receta, tienes agua, aminoácidos, minerales, etc., haces una mezcla y sale la vida. Esa es la idea de la Biblia, es una idea de nuestra mitología y de la mitología de muchos grupos.

EDUARD PUNSET: En uno de tus libros, en ¿Qué es la vida?, se lo recomiendo a toda mi audiencia aunque ya tenga unos años este libro, hay una cosa que dices: "no se muy bien si la vida es una materia envuelta en energía o si es energía envuelta en un caldo de materia".

LYNN MARGULIS: Lo que decimos que es la vida es materia que puedes coger porque tiene este sentido de tener algo dentro, porque no puede parar. Pensamos que la vida ha empezado por lo menos hace tres mil millones de años y hay evidencias directas. Se dice ¿cuándo entra la vida en un bebé?, pero la verdad es que no ha salido nunca, es decir, la vida es continua, es un fenómeno termodinámico, pero es un fenómeno que nunca ha parado desde el momento en que ha empezado.

EDUARD PUNSET: Parece un fenómeno físico….

LYNN MARGULIS: Es físico.

EDUARD PUNSET: Cuando tu hablas de que en la historia de la evolución hay más cooperación que competencia, que agresión….

LYNN MARGULIS: Son palabras que nunca utilizo. La vida es diversa en el sentido que los desperdicios de una forma de vida como por ejemplo la orina, que está llena de nitrógeno, este nitrógeno es comida para otros. Entonces no hablo de competencia ni de cooperación porque no tiene sentido. Por ejemplo cuando hacemos orina, ¿pensamos que estamos ayudando a ese bicho que está utilizando la orina?. No. Por eso no hablo de cooperación.

EDUARD PUSET: Hablas muy bien de eso y a nuestra audiencia le ayudará a entender cuáles son los antecedentes de la primera célula de verdad, de la primera célula vegetal.

LYNN MARGULIS: Vamos a explicarlo desde el principio. Tenemos dos tipos de vida nada más, uno son las bacterias y el otro está hecho de bacterias de diferentes tipos. El primer grupo, el de las bacterias son células que carecen de núcleo y todos los otros, como nosotros, están hechos de células con núcleo. Cuando hablo de esto me refiero al segundo grupo, a células con núcleo. Empezamos con una bacteria que ya puede nadar y buscar energía y comida, pero para esta bacteria la atmósfera que está llena de oxígeno es venenoso y hay un hecho que mucha gente no sabe y es que el oxígeno hoy en día es venenoso. Cada ser vivo tiene que estar en la cantidad de oxígeno que puede manejar. Por ejemplo, en las personas cuando la cantidad de oxígeno es demasiado alta la retina se empieza a salir del ojo.

EDUARD PUNSET: Una preocupación de nuestra audiencia es que aquí hay unos organismos fotosintéticos que son capaces de utilizar la energía del sol para producir nutrientes y vivir y en cambio hay otros que son incapaces de hacer esta fotosíntesis y tienen que comerse a los que saben hacerlo. Por qué nosotros somos incapaces, en que momento de la evolución…..

LYNN MARGULIS: Desde el punto de vista del metabolismo un hombre es casi igual que un ratón o una rata o un perro. Se han sacado células de un ratoncito y en las células se han ingerido plástidos, cloroplastos de plantas y se ha hecho fotosintético. No han sobrevivido mucho, sólo algunas semanas y se mueren por otros detalles, pero entonces, ¿por qué no hemos hecho eso? Porque la presión de selección por mamíferos o por animales es más o menos huir y buscar comida, en cambio en algas y plantas que son bacterias fotosintéticas es buscar la luz. Entonces si un animal empieza a quedarse quieto buscando la luz va a haber algo que va a matarlo porque es muy buena comida. Existió una forma de vida que no era ni fauna ni flora hace más o menos 600 millones de años, eran organismos que se alimentaban de la energía del sol y cuando aparecieron los animales los encontraron como comida libre, gratuita y acabaron con ellos.

EDUARD PUNSET: O sea que realmente se pierde en aquellos años la posibilidad de una vía evolutiva no depredadora.

LYNN MARGULIS: Sí, pero sobrevivían algas de muchos tipos y también plantas que tiene este tipo de comportamiento no depredador que abría esta vía.

EDUARD PUNSET: Tenemos constancia de rocas sin vida que hace casi 4 mil millones de años estaban aquí en la Tierra.

LYNN MARGULIS: Sí, por ejemplo en Groenlandia pero allí es imposible decir si había vida. En Canadá, en el Norte, tenemos rocas con una edad de más de 3,5 mil millones de años y no hay ninguna evidencia de vida en estas rocas.

EDUARD PUNSET: Bien, pero ¿cómo a partir de esta roca en la que no hay ninguna evidencia de vida, luego, hace unos tres mil millones de años, tenemos mucha vida? ¿Qué ha pasado?

LYNN MARGULIS: Lo primero es entender que la vida grande como los animales mamíferos, perros, gatos y gente es una vida muy grande porque la vida en si misma es a nivel celular y eso es de un micra de tamaño. La vida no es nada más que una célula que crece, el concepto de crecimiento de la célula es que en el interior de la membrana, hecha por el sistema, se inicia el crecimiento del código genético, la síntesis de la proteina, etc. Todo esto se da desde el principio dentro de la membrana, hecha por el sistema. Entonces la célula mínima tiene que producir su propia membrana, produce membrana, produce proteinas…y no hay ninguna célula menos compleja que eso. La verdad es que nadie sabe exactamente cuando se produce el paso de rocas, minerales y agua a la vida, pero tenemos algunos indicios.

EDUARD PUNSET: Los biólogos, en un momento dado, profundizáis mucho en los orígenes químicos de la vida y en el acercamiento a los minerales y por otro lado, los geólogos para quienes el planeta o los cuerpos celestes eran inertes, empiezan a decir que están como vivos, que existen unos procesos.

LYNN MARGULIS: La primera persona en darse cuenta de eso fue Lovelock, pero él no había leído a Bernatsky. Para Bernatsky la vida es materia viva, también dijo que era agua animada. Todo el mundo puede reconocer la vida como agua animada. Él dijo que la independencia es una idea política y no tiene nada que ver con la ciencia, ya que cualquier ser vivo independiente de la biosfera muere. Tenía una visión enorme. Lovelock dice que la Tierra es un ser vivo, Bernatsky dijo que la vida es una fuerza geológica. Dentro de cada célula la cantidad de calcio y de fosfato es grande por razones que tienen que ver con su fisiología y si no se controla tenemos rocas, fosfato de calcio dentro de la célula. Por ejemplo, todos los dientes están hechos de fosfato de calcio. Él ha descubierto porque no tenemos rocas en todas las células, por ejemplo en la cabeza. La razón es que producimos células que producen moco y este moco inhibe la producción de rocas dentro de la célula. Cuando sacamos este moco de forma muy controlada se pueden hacer escalas de calcio, dientes y muchas cosas porque se trata de sacar el inhibidor.

EDUARD PUNSET: Es impresionante, pero nos estáis dejando sin fronteras….

LYNN MARGULIS: Es el arte también, pensamos que el arte es algo hecho por el hombre pero eso es una tontería, porque el arte empezó mucho antes con muchos organismos que tiene arte, por ejemplo los diseños de dietomeas, etc. El diseño es tan bonito, tan detallado y está hecho por la célula. El arte es una parte de la vida, la vida es mucho más amplia que la vida humana.

EDUARD PUNSET: En la medida en que se produce esa simbiosis, esa mezcla entre tierra y vida, entre mineral y bacteria….es más fácil o más difícil definir qué es la vida?

LYNN MARGULIS: Para tener una idea de que es la vida, es muy amplia, pero esta idea cada día va mejorando gracias a los experimentos, a las observaciones pero es muy extenso y muy complicado. Pero yo nunca diría lo que has dicho de simbiosis con rocas. La simbiosis es muy sencilla de definir: tienes seres vivos de diferentes nombres, es decir, de diferentes tipos que pueden identificar y cuando viven en contacto físico, eso es simbiosis. Tienes ácaros en las cejas, la palma de la mano es un desierto pero en la axila es una selva de organismos y la boca tiene por lo menos 500….

EDUARD PUNSET: Más bacterias que habitantes de Nueva York.

LYNN MARGULIS: Sí, muchos más, pero también hay diferentes tipos. Cuando hacen fusión organismos de diferentes tipos y hacen nuevas células por fusión o cuando llegan a hacer órganos diferentes y nuevos eso es simbiogénesis.

EDUARD PUNSET: Y cuando se producen cambios a través del tiempo, en la evolución tú también dices que no es tanto una historia genética de cambios genéticos…..

LYNN MARGULIS: Son cambios genéticos que resultan de la interacción, de la fusión permanente o temporal con otros. Los genes por si mismos no son nada, son químicos.

EDUARD PUNSET: A tus nietos, después de todo esto, si un día te preguntan ¿qué es la vida?, ¿que les vas a contar?

LYNN MARGULIS: Es materia que puedes coger, que puede elegir, que se puede mover, que tiene locomoción dentro. No pensamos que las plantas tienen locomoción pero hay mucho movimiento dentro, es materia que puede cambiar su medioambiente.

 

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Una respuesta a “Qué es la vida?”

  1. Jorge Melgar dijo:

    Muy interesante planteamiento, explica muchas cosas que han estado como conectadas pero uno no sabe donde o como, soy profesor de ciencias naturales y he estudiado farmacia y biologia, creo que ahora podre dar mejor mis clase, creo que copiarè la entrevista y se la leere a mis alumnos, siempre trato de darles cosas de vanguardia y ésta es una y muy interesante.

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